Premeditatio Malorum

Una directora ejecutiva llama a su personal a la sala de conferencias en vísperas del lanzamiento de un gran proyecto. Entran en fila y toman asiento alrededor de la mesa. La directora empieza la reunión diciendo: “Tengo malas noticias. El proyecto ha fracasado espectacularmente. ¿Qué salió mal?» 

El equipo está perplejo: ¿Qué? Pero aún no hemos lanzado… Sé que parece extraño e incluso contraproducente exigir que los empleados piensen negativamente en lugar de adoptar una perspectiva optimista, pero en los círculos empresariales de hoy en día, todos, desde nuevas empresas hasta compañías Fortune 500 y Harvard Business Review, están haciendo  este ejercicio. 

En respuesta directa al pensamiento optimista y positivo, estos líderes alientan a sus empleados a pensar negativamente. La técnica que estaba usando el CEO anterior fue diseñada por el psicólogo Gary Klein. Se llama pre-mortem. 

En este ejercicio, un gerente de proyecto debe visualizar lo que podría salir mal, antes de comenzar. ¿Por qué? Demasiadas empresas ambiciosas fracasan por razones que se pueden prevenir, por ese tipo de cosas que sabemos que deberíamos comprobar pero que por cualquier razón, sea prisas, estrés o pereza, dejamos de lado. Demasiadas personas no tienen un plan de respaldo porque se niegan a considerar que algo podría no salir como ellos desean. 

Creo que más empresas necesitan a alguien que ofrezca un “no bullshit approach”, alguien que derribe las malas ideas que nuestros puntos ciegos y nuestro optimismo ingenuo dejan pasar con  frecuencia. Tenemos un sinfín de sesgos cognitivos que nacen de cómo funciona nuestro cerebro, y de que a muchos de nosotros no nos han enseñado cómo enfocar la resolución de problemas. 

Nos enfrentamos a cada problema sin un método concreto, y aunque pueda parecer que esto ofrece flexibilidad, en realidad lo único que hace es dificultar que podamos aprender y mejorar, porque no nos da un punto de referencia desde el que corregir nuestro rumbo. El ejercicio de premortem de Gary Klein nos puede ayudar con esto, y el objetivo de nuestro “mini-curso sobre cómo tomar mejores decisiones”, es ayudarnos a evitar los errores más comunes.

¿Recuerdas el intento fallido de Netflix de dividirse en dos compañías separadas? ¿O cuando Google Wave se comercializó como «el próximo Gmail», solo para cerrarse en poco más de un año? Si estas grandes compañías se hubieran detenido a imaginar las posibles consecuencias, no solo los resultados que querían sino también las consecuencias indeseadas, que les esperaban, podrían haberlas evitado. Nadie ha entendido esto mejor que el ex campeón de peso pesado Mike Tyson, quien, reflexionando sobre el colapso de su fortuna y fama, le dijo a un reportero: “Si no eres humilde, la vida te visitará con humildad”. 

Pero aunque el premortem pueda parecer algo reciente, en realidad este ejercicio se remonta a miles de años, de hecho, a los grandes filósofos como Marco Aurelio y Séneca. Y tenían un nombre aún mejor para ello: premeditatio malorum (premeditación de los males). 

Un escritor como Zenón, cuyo camino como estoico empezó con una catástrofe, comenzaría repasando o ensayando sus planes, digamos, para hacer un viaje. Y luego, mentalmente (o por escrito), repasaría las cosas que podrían salir mal o evitar que sucedieran: podría surgir una tormenta, el capitán podría enfermar, el barco podría ser atacado por piratas. 

“Nada le pasa al sabio en contra de sus expectativas. . . ni le salen todas las cosas como él quería, sino como planea, y sobre todo contaba que algo podía entorpecer sus planes.” 

Al hacer este ejercicio, se estaba preparado para que las cosas no salieran como esperaba y tomando los pasos necesarios para que aun así, se acercaran a su meta. A través de meditar sobre la derrota se estaba preparando para la victoria. Y seamos honestos, una sorpresa agradable es mejor que una desagradable. En un caso en el que no se pudiera hacer nada, los estoicos lo utilizarían como una práctica importante para hacer algo que el resto de nosotros no hacemos con  frecuencia: gestionar las expectativas. Porque la única respuesta a «¿Qué pasaría si?» es: «Es una pena, pero puedo seguir adelante». 

A menudo aprendemos por las malas que nuestro mundo está gobernado por factores externos. No obtenemos lo que creemos que es nuestro, incluso si nos lo hemos ganado. Psicológicamente, debemos prepararnos para que esto suceda. 

Si nos deprimimos cada vez que ocurre algo inesperado, no solo nos sentiremos miserables cada vez que intentemos algo grande, sino que nos resultará más difícil aceptarlo y seguir adelante. 

La única garantía, siempre, es que las cosas podrían salir mal. Lo único que podemos usar para mitigar esto es la anticipación, porque la única variable que controlamos por completo somos nosotros mismos. El mundo podría llamarnos pesimistas. ¿A quien le importa? Es mucho mejor parecer deprimente que dejarnos llevar y fallar porque no nos hemos preparado lo suficiente.

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